Un vaisseau de la Nasa prêt à s’écraser sur un astéroïde pour dévier sa trajectoire – 23/09/2022 à 07:26

Rendu de la NASA du vaisseau spatial DART le 4 novembre 2021, prêt à s'écraser sur l'astéroïde Dimorphos pour dévier légèrement de sa trajectoire (NASA/document)

Rendu de la NASA du vaisseau spatial DART le 4 novembre 2021, prêt à s’écraser sur l’astéroïde Dimorphos pour dévier légèrement de sa trajectoire (NASA/document)

Les dinosaures aimeraient probablement le penser. Les films de science-fiction comme Armageddon ou, plus récemment, Don’t Look Up : Space Denial en ont traité pendant longtemps.

Cette fois, la NASA va enfin tenter quelque chose qui n’a jamais été fait auparavant : dévier la trajectoire d’un astéroïde en y projetant un vaisseau kamikaze. Un test de “défense planétaire” qui devrait permettre à l’humanité d’être mieux protégée d’une éventuelle menace future.

La mission Dart a été lancée en novembre depuis la Californie. Après un voyage de dix mois, le vaisseau spatial devrait s’écraser sur l’astéroïde Dimorphos à 23h14 GMT lundi à une vitesse de plus de 20 000 km/h.

Le navire n’est pas plus gros qu’une voiture et sa cible mesure environ 160 mètres de diamètre (la moitié de la hauteur de la tour Eiffel).

Pas de panique, Dimorphos ne représente en aucun cas une menace pour la Terre : son orbite autour du Soleil n’est qu’à sept millions de kilomètres de nous.

Mais la mission est “importante pour y arriver avant que nous ne voyions un réel besoin”, a déclaré Andrea Riley, responsable de la mission de la NASA.

Le moment d’impact s’annonce spectaculaire, et vous pourrez le suivre en direct sur la chaîne vidéo de l’agence américaine.

Il ne s’agit pas de détruire l’astéroïde, il s’agit de lui donner un petit coup de pouce. La technique est appelée impact cinétique.

Dimorphos est en fait un satellite d’un plus gros astéroïde, Didymos (780 mètres de diamètre), dont il orbite en 11 heures et 55 minutes. Le but est de réduire l’orbite de Dimorphos autour de Didymos d’une dizaine de minutes.

Ce changement peut être mesuré avec des télescopes depuis la Terre, en observant le changement de luminosité lorsqu’un petit astéroïde passe devant un gros.

L’objectif peut sembler modeste, mais cette démonstration est cruciale pour l’avenir.

L’objectif est de mieux comprendre comment Dimorphos, membre d’une population assez commune d’astéroïdes dont la composition exacte est inconnue, va réagir. L’effet d’impact dépendra largement de sa porosité, c’est-à-dire de sa plus ou moins grande compacité.

– Une image par seconde –

Pour atteindre une si petite cible, le vaisseau fonctionnera de manière autonome pendant les quatre dernières heures, comme un missile autoguidé.

Son appareil photo baptisé Draco va prendre au dernier moment les toutes premières images de l’astéroïde dont la forme est encore inconnue (ronde, oblongue, etc.). À une image par seconde, visible en direct sur Terre avec un retard de seulement 45 secondes.

Graphiques montrant l'impact de la mission Dart de la NASA sur l'orbite de l'astéroïde Dimorphos (AFP/Jim WATSON)

Graphiques montrant l’impact de la mission Dart de la NASA sur l’orbite de l’astéroïde Dimorphos (AFP/Jim WATSON)

“Cela commencera comme un petit point lumineux jusqu’à ce qu’il remplisse tout le cadre”, a déclaré Nancy Shabat du Laboratoire de physique appliquée (APL) de l’Université Johns Hopkins, où se trouve le centre de contrôle.

“Ces images continueront d’apparaître jusqu’à ce qu’elles apparaissent”, a-t-elle ajouté, faisant référence au moment de l’explosion.

Dans trois minutes, un satellite de la taille d’une boîte à chaussures appelé LICIACube, lancé par l’engin il y a quelques jours, passera à environ 55 km de l’astéroïde pour capturer des images de l’éjecta. Ils seront renvoyés sur Terre dans les semaines et mois à venir.

L’événement sera également observé par les télescopes spatiaux Hubble et James Webb, qui devraient pouvoir détecter le nuage de poussière brillant.

La sonde européenne Hera, dont le lancement est prévu en 2024, observera ensuite de près Dimorphos en 2026 pour évaluer les effets de l’impact et calculer pour la première fois la masse de l’astéroïde.

– Trouvez-les tous…

Très peu d’astéroïdes connus sont considérés comme potentiellement dangereux, et aucun ne le sera au cours des 100 prochaines années.

Mais “je vous garantis que si vous attendez assez longtemps, il y aura un objet”, a déclaré le scientifique en chef de la NASA, Thomas Zurbuchen.

Environ 30 000 astéroïdes de toutes tailles ont été répertoriés au voisinage de la Terre (on les appelle des objets proches de la Terre, c’est-à-dire que leur orbite croise l’orbite de notre planète). Environ 3 000 nouveaux sont découverts chaque année.

Le centre de contrôle de vol DART de la NASA au Laboratoire de physique appliquée (APL) de l'Université Johns Hopkins dans le Maryland le 12 septembre 2022. (AFP/JIM WATSON)

Le centre de contrôle de vol DART de la NASA au Laboratoire de physique appliquée (APL) de l’Université Johns Hopkins dans le Maryland le 12 septembre 2022. (AFP/JIM WATSON)

Selon les scientifiques, presque tous ont été vus à un kilomètre ou plus. Mais ils estiment qu’ils ne connaissent qu’environ 40% des astéroïdes de 140 mètres ou plus de taille – ceux capables de dévaster toute la région.

Si le Dart échoue, le navire devrait avoir suffisamment de carburant pour réessayer dans deux ans.

Et si la mission réussit, ce sera le premier pas vers une véritable capacité de défense, selon Nancy Shaba. “La Terre a été frappée par des astéroïdes pendant des milliards d’années et cela se reproduira. En tant qu’humains, assurons-nous de vivre dans une civilisation où nous pouvons l’éviter.”

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